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La tête de la comète PANSTARRS

par Henri Reboul - publié le , mis à jour le

Voici deux images de la tête de la comète Panstarrs réalisées jeudi 21 mars avec la lunette de 160 mm. Les poses sont courtes pour ne pas saturer la région centrale. A la résolution angulaire de ces images (environ 4 secondes d’arc, soit 1 millième de degrés) on ne perçoit toutefois pas de détail sur cette zone la plus dense, à part une coloration arc-en-ciel due à l’effet de prisme de notre atmosphère (objet très bas sur l’horizon).

Le vrai noyau (solide) de cet objet est estimé par ailleurs à environ 1 km. Mais comme il passe à près de 200 millions de km de la Terre, son diamètre apparent (l’angle sous lequel on le voit) ne serait que de 1 mas (millième de seconde d’arc) c-à-d 10 000 fois plus petit que l’angle sous lequel on voit la partie brillante sur ces images (qui couvre environ 10 secondes d’arc). Vu sa distance, le diamètre de cette partie brillante (boule de gaz et de poussières très dilués, éclairée par le soleil) a donc un diamètre voisin de celui de la Terre. C’est en raison de cette épaisseur que ce nuage, bien que très dilué, renvoie suffisamment la lumière du soleil.

Évidemment ce serait beaucoup plus joli si cet objet passait plus près de nous. Cependant il est préférable d’éviter la collision avec un glaçon d’un km de large. Alors on se console de le regarder de loin.